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Tomber malade pendant les congés... Vous connaissez ?

Mise à jour par Marion Garteiser, journaliste santé le 20/02/2015 - 11h09
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C'est un phénomène bien connu : le salarié épuisé qui se presse pour boucler les derniers dossiers avant les vacances, quitte enfin le travail la conscience tranquille, et... tombe malade le premier jour de ses congés. Ce phénomène est-il réel ? Et quelles peuvent en être les causes ?

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La maladie des loisirs, ça existe !

Le terme « maladie des loisirs » a été inventé par un chercheur néerlandais. Il a consacré à ce phénomène une véritable étude scientifique, publiée en 2002, dans laquelle il estimait à 3% environ les personnes qui tombent malades quand ils partent en vacances, ou pendant le week-end. Les symptômes sont variés : maux de tête, fatigue, douleurs musculaires, nausée... Pendant les vacances, ce que l'on rapporte le plus sont des infections virales, le rhume ou la grippe.

Est-on face à  un problème de santé sérieux ? Probablement pas ; d'ailleurs plus personne ne s'est penché dessus depuis la sortie de cette étude-pilote. Mais si vous faites l'enquête autour de vous, vous entendrez sans doute des témoignages. Alors à quoi est dû cet événement étonnant ?

Pourquoi tombons-nous malades pendant nos vacances ?

Ce qui semble certain, c'est que tomber malade au moment des vacances et des week-ends est lié au stress subi pendant que l'on travaille. Pour l'auteur de l'étude, les personnes les plus souvent atteintes ont du mal à « décrocher ». C'est en tout cas généralement dans des moments de stress que le problème se révèle. La théorie la plus souvent avancée est celle, justement d'un stress qui, en se relâchant causerait les problèmes : l'organisme, n'était plus soutenu par la nécessité de faire toujours plus, profiterait du répit pour tomber malade et exiger un vrai repos. Cette idée est acceptée par certains médecins, mais elle n'a pour l'instant pas été prouvée scientifiquement. Mais d'autres éléments peuvent expliquer ces symptômes...  D'abord, le simple fait de voyager peut rendre malade. Prendre l'avion ou d'autres méthodes de transport en commun nous maintient pendant des heures à proximité d'autres personnes qui sont peut-être porteuses de virus. Et se rendre dans un pays lointain nous expose à des germes, virus ou bactéries, que notre système immunitaire ne connaît pas, et qui pourront donc déclencher une maladie. Sans parler du stress, des éventuelles pertes d'heures de sommeil, etc.

Par ailleurs, il a déjà été prouvé que lorsque nous sommes très occupés, nous prêtons moins d'attention à nos maladies. Une partie des maladies décelées pendant les vacances ont probablement débuté au bureau, mais n'ont pas été détectées avant que l'on ait le temps de se demander comment on se sent... une fois sur la plage.

Enfin, pour certaines personnes, le temps normalement appelé « loisirs » est en réalité aussi stressant, voire plus, que celui qui est passé au bureau. Soit que ces patients préfèrent leurs activités professionnelles que celles qu'ils doivent effectuer pendant leurs vacances... ou qu'ils ont en réalité autant, voire plus, à faire pendant les vacances, parce que leur vie privée est tout aussi chargée que leur vie au travail.

Initialement publié par Marion Garteiser, journaliste santé le 20/02/2015 - 11h09 et mis à jour par Marion Garteiser, journaliste santé le 20/02/2015 - 11h09

Vingerhoets, AJ. Et al., Psychother Psychosom. 2002 Nov-Dec;71(6):311-7.

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