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La radiothérapie

Mise à jour le 19/03/2010 - 01h00
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La radiothérapie est un traitement par des rayons ionisants dont la forte énergie permet de tuer les cellules cancéreuses. Cette irradiation est souvent utilisée en association à la chirurgie et/ou la chimiothérapie, selon la nature de la tumeur et son évolution.

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La radiothérapie et la curiethérapie

La radiothérapie est utilisée de façon locorégionale : seule la région de l’organisme dans laquelle se trouve la tumeur est exposée aux rayons.

Le patient traité par radiothérapie n'est pas « radioactif » durant le traitement, il n'est donc pas dangereux pour son entourage.

Deux types de radiothérapie existent :

  • La radiothérapie externe
  • La radiothérapie interne ou curiethérapie

La radiothérapie externe

Elle utilise un appareil appelé « accélérateur de particules » qui émet un faisceau de rayons dirigés contre la région du corps concernée. Les rayons traversent la peau et pénètrent dans l’organisme jusqu’à la tumeur.

Cette technique est aujourd’hui très précise : grâce à un réglage fin de l’énergie et de la position du faisceau, le radiothérapeute optimise le traitement tout en limitant au maximum l’action des rayons sur les cellules saines avoisinantes.

C’est justement la première séance de radiothérapie, appelée « centrage » ou « repérage », qui va permettre de définir avec une précision millimétrique la zone à traiter et la position que le patient devra adopter à chaque séance. Si nécessaire, les spécialistes dessinent des repères à même la peau ou fabriquent un masque spécial pour cibler la zone qui devra être irradiée à chaque séance.

Le nombre de séances est variable selon les patients ; il dépend à la fois du type et de la taille de la tumeur mais aussi du contexte clinique. Le radiothérapeute calcule la dose totale de radiations nécessaire au traitement. Cette dose est ensuite fractionnée sur un nombre de séances qui permet de concilier efficacité et tolérance. En général, la radiothérapie est administrée à raison d'une séance par jour pendant 4 à 5 jours consécutifs, chaque semaine, durant plusieurs semaines.

La radiothérapie améliorée

Des techniques de très haute précision ont été mises au point afin de protéger de façon optimale les tissus sains.

  • La tomothérapie est une technique de radiothérapie guidée par l'imagerie de type scanner. Elle permet de mieux cibler les zones de tissus cancéreux à irradier et de réduire l’irradiation des organes sains à proximité. Cette méthode est très utile pour les tumeurs localisées dans des zones complexes comme la sphère ORL. À ce jour, quatre centres français sont équipés d’un appareil de tomothérapie.
  • La protonthérapie est une technique récente de radiothérapie qui utilise des ions hydrogène (ou protons), émis par des accélérateurs spécifiques appelés cyclotrons. Leur utilisation est réservée à des tumeurs situées dans des zones de traitement très délicates comme l'œil, la moelle épinière, la région cérébrale. Elle est notamment adaptée au traitement des enfants.
  • L’hadronthérapie met en œuvre des particules de carbone de haute énergie. Son avantage est de cibler des tumeurs situées en profondeur au sein de l’organisme. Par ailleurs, plus énergétiques que les protons, ils limitent la durée d’irradiation de la tumeur et permettent donc de limiter les risques pour les tissus environnants. Cette technique récente est actuellement disponible dans deux centres en France.

Initialement publié le 01/09/2005 - 02h00 et mis à jour le 19/03/2010 - 01h00
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