La télévision favorise-t-elle l'autisme ?

Publié par C. De Kock, journaliste santé le 21/11/2006 - 00h00
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Depuis quelques dizaines d'années une augmentation des diagnostics d'autisme se profile. Pour expliquer cette étonnante multiplication des cas, des chercheurs américains ont suivi la piste de la possibilité croissante offerte aux très jeunes enfants de regarder la télévision. L'explosion des programmes TV, du marché des DVD et des jeux informatiques pour nos bambins serait-elle en cause dans l'autisme ?

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Pluie, câble et autisme

Comme le diagnostic d'autisme est généralement posé vers l'âge de 3 ans, les effets pervers de la télévision devraient dès lors survenir avant cet âge. Pour étayer leur thèse, les chercheurs américains ont épluché des statistiques. Celles portant sur les habitudes des familles en matière de télévision ont montré que les jeunes enfants regardent davantage le petit écran quand il pleut. Les chercheurs se sont ensuite penchés sur les statistiques d'autisme comté par comté en Californie, en Oregon et dans l'état de Washington. Ces trois états se caractérisent par des conditions de pluviosité annuelle totalement différentes. Ils ont observé une incidence de l'autisme plus élevée dans les comtés les plus arrosés. Afin de confirmer ou d'infirmer le lien entre télévision et autisme, ils ont alors étudié le pourcentage de foyers s'étant abonné à la télévision par câble. La télévision câblée étant associée à un plus grand nombre d'heures passées à regarder le petit écran, mais aussi à un accès à davantage de programmes destinés aux très jeunes enfants. Ils ont ainsi mis en évidence que les zones comportant le plus grand nombre d'abonnés au câble comptaient aussi le plus grand nombre d'enfants autistes. Selon eux, le seul et unique lien entre l'abonnement au câble et la pluie est la télévision.

Prudence et nuances

Tant que des études plus directes ne confirmeront ou n'infirmeront cette conclusion, les chercheurs recommandent de ne pas laisser les enfants de moins de 2 ans regarder la télévision et de n'autoriser la télévision qu'une à deux heures maximum par jour après l'âge de 2 ans. Ils précisent également que la télévision pourrait favoriser l'autisme si l'enfant possède déjà cette tendance et n'est pas encouragé à avoir des interactions sociales. Dans notre société moderne, ils constatent que la télévision est de plus en plus utilisée comme une sorte de baby-sitter, comme un substitut des interactions sociales, et comme la seule forme de divertissement pour les enfants et les familles. Pour grandir harmonieusement il est important que les enfants aient des expériences sociales.

Publié par C. De Kock, journaliste santé le 21/11/2006 - 00h00 Waldman, M. "Does television cause autism?" Jonhson School at Cornell University web site.
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