L'imagerie moderne au secours de la maladie d'Alzheimer

Publié par Adaptation Pierre Dewaele, journaliste médical et scientifique le 17/06/2002 - 00h00
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La maladie d'Alzheimer représente 60% des causes de démences en Europe. Les lésions qu'elle entraîne sur le cerveau ont été décrites pour la première fois il y a près d'un siècle, mais l'autopsie était indispensable pour les observer. Les progrès récents dans le domaine de l'imagerie médicale, permettent de localiser et de quantifier les atteintes au fur et à mesure de l'évolution de la maladie.

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Comment la maladie d'Alzheimer s'attaque-t-elle au cerveau ?

Une hypothèse de plus en plus défendue est que la maladie d'Alzheimer correspond à la manifestation de plusieurs phénomènes d'importance différente, mais dont la conséquence est implacable : la perte des neurones. Un cerveau qui fonctionne bien est organisé en zones géographiques, chacune ayant une fonction très précise. Les neurones, qui communiquent entre eux grâce à des messagers chimiques, les neurotransmetteurs, sont des cellules totalement indispensables, dont le nombre astronomique diminue inexorablement avec le temps. La maladie d'Alzheimer accélère la perte neuronale, par des mécanismes multiples, qui restent encore mal connus.

Certaines zones sont plus touchées que d'autres, et ça se voit à l'image

L'équipe du Dr Schahill a utilisé la RMN ( Résonance Magnétique Nucléaire), pour comparer les images cérébrales de différents types de patients. Certains d'entre eux étaient touchés par la maladie de facon légère, modérée ou sévère, d'autres n'en présentaient pas encore les symptômes. Les résultats comparatifs montrent que plus la maladie est avancée, plus la perte des neurones dans certaines zones du cerveau est importante. Mais le plus intéressant est que ces signes d'atrophie sont en relation avec l'état du malade.

Les conclusions de ces travaux suggèrent également que le mécanisme sous-jacent de la maladie serait plutôt un problème de déconnexion entre neurones, notamment dans la phase précoce de la maladie.

Publié par Adaptation Pierre Dewaele, journaliste médical et scientifique le 17/06/2002 - 00h00 Dr Stéphanie Lehmann. Schahill R.I. et al., Proceedings of the National Academy of sciences, 2002, 99(7) : 4703-4707.
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